Det var som en tungvektskamp som ble avgjort med knock-out i tolvte runde. SH sto jublende tilbake i manesjen etter 31-29 over et opprykksjagende Kristiansand, som satt lamslåtte igjen i sitt eget hjørne.

Møtet mellom Kristiansand og Sandefjord Håndball var en kamp om den tredje REMA1000-ligabilletten, den som i det minste gir retten til to kvalifiseringskamper mot toppdivisjonens tredje svakeste lag. Med seier ville Kristiansand være med i kampen for fullt, med tap ville det bli vanskelig.

For SHs del var det ikke fullt så svart-hvitt: Seier ville sette dem i førersetet, med tap ville de fortsatt bare være to poeng bak tredjelaget Falk.

Kanskje var det akkurat det som avgjorde denne kampen: Hjemmelagets visshet om at bare seier var godt nok, SHs trygghet for at løpet ikke var kjørt uansett resultat i Aquarama denne onsdagskvelden.

Proppfulle med erfaring
Kristiansand, som hentet inn erfarne spillere som Tysklands-proffen Eirik Køpp (Vfl Gummersbach), den tidligere STIF- og Arendal-keeperen Svenn-Erik Medhus og eliteseriespillerne Håvard Johannessen (Haslum og Drammen) og Preben Egeli (Bodø) før sesongen, har hatt for vane å levere dårlig på hjemmebane i sitt 1. divisjons-comeback. På de sju første hjemmekampene ble det bare seks poeng, og SHs åpning ga bud om at poengfangsten ikke ville bli særlig større etter den åttende. Etter drøye fem minutter sto det 4-1 til gjestene.

Guttungene fra Sandefjord spilte ball-i-hatt med Kristiansand, som etter jul også forsterket laget med svenske Victor Skillhammar. Skillhammar var på årets lag i Eliteserien som Halden-spiller så sent som i 2017-18 sesongen, og kom fra den danske eliteserieklubben Fredericia til sørlandsklubben i et forsøk på å redde opprykket. 

Midtveis i 1. omgang, på stillingen 8-8, var hjemmelaget ajour. Så fulgte lagene hverandre som skygger til fem minutter ut i den andre omgangen, da SHs bestemann, André Pung Tuzov, satte inn 19-17. Magnus Langeland og Tarik Repesa ordnet 20-18 og 21-19. Kunne det bli to poeng? 

Dårlig periode
Da skjønte tydeligvis Kristiansand alvoret. Anført av nevnte Køpp, som ble kampens toppskårer med 10 mål, og Johannessen, startet de det som kunne se ut som en langspurt. Ti minutter før full tid ledet de 26-24. SH hadde sin dårligste periode i kampen med et par tekniske feil og litt for kjappe avslutninger.

Men så var de tilbake på rett spor, ikke minst takket være André Tuzov som satte inn tre mål på de neste fem minuttene. SH var tilbake i føringen på 28-27, og med to skåringer av Simen Søgaard og én av Kristian Hübert Larsen, og en særdeles viktig Køpp-redning fra Tobias Skuggedal Hansen på 30-28, var sensasjonen et faktum. SH vant slaget i Aquarama 31-29.

Taktisk suksess
– Vi valgte å spare Magnus Langeland i forsvar i 1. omgang for å ha hans friske bein klare til forsvarsinnsats etter pausen. Det er kanskje den viktigste årsaken til at vi lyktes. Før pause slapp vi til bakspillerne deres i for stor grad, i 2. omgang klarte vi å presse dem mye mer. I tillegg viser alle gutta en fantastisk innsats. Vi møter tross alt et lag med massevis av muskler og rutine, sa en glad SH-trener Einar Veierød etter kampen.

Han dro til Kristiansand uten en syk 1. keeper Tarjei Hamborg og uten Janis Pavlovics. Det ble mye spilletid på få spillere, men de holdt likevel unna. Og nå er de for alvor med i opprykkskampen, nå som den kanskje vanskeligste bortekampen er unnagjort.

– Det er vel egentlig nå serien starter for alvor. Og det blir moro. Vi har både Falk (26/2) og Nøtterøy (8/3) igjen i Jotunhallen, sier Einar Veierød, vel vitende om at det er nettopp de to Vestfold-naboene som er de hardeste rivalene i kampen om 3. plassen. 

Målskårere for SH onsdag: André Pung Tuzov 9, Simen Søgaard 5 (2), Viktor Petersen Norberg 4, Kristoffer Norgren Olsen 3 (2), Magnus Langeland 3, Kristian Hübert Larsen 2, Jørgen Skalleberg 2, Magnus Galabuzi Segujja 1, Emil Johnsen 1, Tarik Repesa 1.

PS: Emil Johnsen fikk direkte rødt kort etter bare snaue 12 minutters spill for å ha stoppet et kontringsforsøk på ulovlig vis.